Papel japonés o Washi ¿Qué es?

Diseños de papel japonés washi.

El papel japonés o washi es uno de los productos artísticos más fundamentales de Japón, que a menudo se pasa por alto. Durante 1.300 años de producción ha formado la columna vertebral de muchas otras formas de arte japonés.

De hecho, el papel washi está tan arraigado en la cultura japonesa, que hay literalmente ciudades construidas en torno a la fabricación de papel washi.

En términos básicos, el papel washi significa simplemente papel tradicional japonés, wa (和) que significa japonés y shi (紙) que significa papel.

Desde su ecléctica historia, pasando por sus múltiples usos, hasta los principales destinos de viaje en Japón, hay muchas cosas fascinantes que aprender y mucho que decir sobre este arte tan rico en historia y todavía relevante. Aquí cubriremos todo lo que necesitas saber sobre el papel japonés washi.

Breve historia del papel Japonés

Aunque hoy es un elemento cultural icónico de Japón, las raíces de la producción de papel japonés washi se remontan a China. Alrededor del año 610 de la era cristiana, los monjes budistas llevaron a Japón la técnica de fabricación de papel a mano para escribir los sutras sagrados.

Para añadir otro giro internacional a los orígenes del papel washi, el Nihon Shoki, también conocido como Las Crónicas de Japón, uno de los libros más antiguos de la historia clásica japonesa (escrito en el año 720), afirma que esta influencia china llegó al país a través del sacerdote budista coreano Doncho, que introdujo al mismo tiempo las técnicas para fabricar tinta.

Como ha hecho tan bien a lo largo de la historia, Japón adoptó este método de fabricación de papel y lo mejoró, añadiendo más materiales de tipo textil al proceso de producción de papel, como las fibras de kozo (morera) y gampi, como forma de fortalecer el papel, prolongar su longevidad y aumentar su versatilidad.

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Dado que la fabricación de papel japonés dependía de materiales naturales, la producción de papel washi, al igual que otras actividades agrícolas, se convirtió en una actividad estacional. El invierno se consideraba la mejor época para la fabricación de papel, ya que el clima era demasiado frío para que los agricultores estuvieran en sus campos realizando otras tareas.

Los fabricantes de washi también podían aprovechar el hielo del invierno, que descongelaban para asegurarse de que el agua que utilizaban no tuviera impurezas y no decolorara el papel.

Este estilo de papel japonés hecho a mano se mantuvo hasta el periodo Meiji (1868 – 1912), cuando Japón pasó por un proceso de occidentalización. Con la influencia de Occidente llegó lo que se conoce como papel yoshi; esencialmente papel fabricado en masa y a máquina. A partir de este periodo, el papel japonés empezó a pasar a un segundo plano, y su papel quedó relegado del uso cotidiano a fines más artesanales y tradicionales.

¿Cómo se fabrica el papel japonés?

Proceso de fabricación artesanal del papel japonés.
Proceso de fabricación artesanal del papel japonés o Washi

La época ideal para hacer papel japonés washi es el final del invierno, cuando el agua está naturalmente congelada y libre de impurezas, ofreciendo los ingredientes más frescos y naturales para la fabricación de papel.

Los métodos y los materiales varían según el estilo de washi que se vaya a fabricar, ya que las distintas regiones de Japón tienen técnicas ligeramente diferentes.

Recolección: En primer lugar, se necesitan obtener los materiales para el papel. La mayoría de los papeles washi utilizan kozo y mitsumata, dos arbustos que generalmente se cultivan, y gampi, que suele ser silvestre. Normalmente se cosechan durante los meses más fríos de diciembre y enero.

Cocinar al vapor, pelar y seleccionar: Para separar las partes de las plantas que se necesitan, primero hay que cocer las ramas al vapor. Una vez que están blandas y listas para ser peladas, se retira cuidadosamente la corteza y se seca. A continuación se hierve la corteza seca y se manchan y eliminan las impurezas. A continuación, se bate a mano la solución de papel previo para aflojar las fibras antes de que se convierta en una hoja.

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El laminado: Esta es probablemente la parte más reconocible del proceso de fabricación del papel japonés. Es el momento en que la solución de papel de pulpa empieza a tomar su forma final, aunque de forma muy suelta. A partir de aquí, la pulpa de papel se extiende sobre una esterilla y ésta se agita para ayudar a que las fibras se entrelacen. Una vez alcanzado el tamaño y el grosor deseados, se vierte el exceso de agua de la solución.

Pasos finales: Después de dejarlas secar durante la noche, las hojas casi listas para usar se someten a unos cuantos pasos estéticos más antes de alcanzar su forma final de washi. El papel se presiona para eliminar el agua sobrante, las hojas se separan, se cepillan para eliminar cualquier textura invasiva y se dejan de nuevo para completar el proceso de secado al sol. Estas grandes hojas secas forman la base a partir de la cual se corta el washi.

¿Para qué se utiliza el papel japonés o Washi?

Papel japonés impreso con diseños.
Diseños de papel japonés estampado

En tiempos pasados, el papel japonés se utilizaba para prácticamente todo lo que se hace con el papel moderno hecho a máquina. Obviamente, al ser un producto hecho a mano, el washi es más caro que el papel normal, por lo que hoy en día ha sido desplazado de algunos ámbitos.

Imprimir y escribir: Gracias a su textura más gruesa y absorbente, el washi es una base excelente para la impresión en linoblock, las litografías en color, el letterpress, el gofrado y, en tiempos más contemporáneos, la impresión digital.

Las tarjetas y las invitaciones de boda, por ejemplo, son incomparablemente más atractivas cuando se imprimen en washi japonés.

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Arte: Muchas formas de arte tradicional en Japón se basan en el washi. Si lee nuestra guía sobre la pintura Nihonga, por ejemplo, verá que el uso de washi en lugar de lienzo o papel moderno es uno de los elementos que definen este estilo característicamente japonés.

La particular textura del papel japonés washi es también esencial para el sumi-e (pintura de tinta), ya que permite la correcta fluidez y absorción de la tinta acuosa. Para algunos artistas, como Tetsuya Nagata, el propio papel washi es el arte en estas increíbles esculturas de washi prensado.

Encuadernación: Japón es una nación amante de la literatura, así que no es de extrañar que el washi y la edición vayan de la mano. En lugar de utilizarse en las páginas interiores, el washi se suele emplear en las cubiertas de los libros por su durabilidad y flexibilidad.

Ejemplo de origami hecho con papel japonés.
Origami hecho con papel japonés con estampado

Origami: Por su textura resistente y más maleable, el papel washi es una excelente herramienta para el origami. Conserva su forma mucho mejor que otros papeles de origami más finos. Y, por supuesto, el aspecto único del washi confiere una mayor belleza y atractivo al objeto terminado.

Decoración con papel japonés.
Decoración interior con farolillos hechos con papel Washi

Diseño de interiores: Debido a sus interesantes texturas, casi terrosas, y con una cualidad única que hace que la luz sea suavemente translúcida, el papel japonés ha sido reconocido desde hace tiempo como un material ideal para lámparas, pantallas de interior y, más recientemente, persianas y estores. Su sensación orgánica y natural es mucho más atractiva visualmente que el papel estéril producido en masa u otros materiales artificiales.

2 comentarios en «Papel japonés o Washi ¿Qué es?»

  1. Excelente artículo…GRACIAS.

    Estoy buscando comprar papel Washi en la Ciudad de México, para poner en mis dos puertas Shouji. No lo encuentro todavía…si alguien sabe una fuente confiable de 4 metros de largo y de 1 metro de ancho, avíseme, por favor. Voy a EE. UU. pronto y ojalá que allí lo pueda encontrar.

    Mil gracias otra vez por su ayuda y claridad del tema presentado.

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